У человечества во все времена было стремление состязаться с себе подобными в быстроте, физической силе, ловкости, выносливости. По мере развития цивилизации и, соответственно, культуры формы многих состязаний эволюционировали. 
Руководствуясь идеями гуманизма, грубые и жёсткие формы соревнований старались втиснуть во всё более узкие рамки. Но цивилизация не в состоянии была ни уничтожить, ни сколько-нибудь серьёзно ограничить проявление этих грубых форм спорта, поэтому многие из них, существовавшие в разное время и у разных народов, сейчас не только не исчезли, но и усиленно культивируются в некоторых странах. Например, мировую известность приобрели кровавые бои быков в Испании. Эти бои проводятся по установленным правилам с большой торжественностью и нередко сопровождаются человеческими жертвами.
В некоторых странах, например во Франции и Швейцарии, самым излюбленным состязанием в силе, выносливости и ловкости является борьба, в других государствах – кулачный бой. Однако в Англии и Америке, в отличие от России, традиционно кулачный бой являлся состязанием между двумя противниками и назывался боксом.

Изображение кулачного боя в древней греции.

Изображение кулачного боя в древней греции.

В типичных для кулачного боя позах скульптурные или графические изображения мужчин обнаружены в Месопотамии, а также в индийских храмах. Наиболее древние рельефы и фрески имеют возраст около 4500 лет.
Кулачный бой включили в состав эллинских Олимпийских игр в 688 году до н. э.
По некоторым письменным свидетельствам и рисункам очевидно, что уже тогда существовали специальные снаряды для тренировок бойцов. Бились в то время либо голыми руками, либо наматывая на руки ремни из мягкой кожи. Бой прекращали только при полном изнеможении участников.

Картина изображает английский кулачный бой.

Картина изображает английский кулачный бой.

Но уже в V веке до н. э. бои приняли зрелищный характер. Стали появляться профессиональные наёмные бойцы, путешествующие по городам и сражающиеся за плату. Чтобы усилить наносимые удары, они стали наматывать на руки ремни из грубой кожи, которые очень часто вызывали тяжкие телесные повреждения. Цесты – тяжёлые перчатки со свинцом – в кулачных боях начали надевать во II веке до н. э. Они полностью изменили тактику ведения боя – теперь боец одной рукой старался нанести противнику удар по голове, а другую руку держал перед собой для защиты.
Сохранилось очень мало информации о кулачных боях в средневековой Европе. Известно лишь, что они были распространены и у германских народов, и у славян.
К началу XVII века в Англии сложилось три вида кулачного боя – девонширский, кумберлендский и вестморлендский. В XVIII-XIX веках на их основе появился бокс.

Три вида кулачного боя – девонширский, кумберлендский и вестморлендский, стали основой для бокса.

Три вида кулачного боя – девонширский, кумберлендский и вестморлендский, стали основой для бокса.